Artemis 1 da NASA está finalmente indo para a Lua

O Sistema de Lançamento Espacial enviou a espaçonave Orion em seu caminho. É uma nova era para o programa espacial do governo dos EUA.

Na quarta-feira, a NASA lançou seu enorme foguete de última geração ao espaço pela primeira vez com um rugido que iluminou o céu noturno. Uma nova era ousada para o programa espacial do governo dos EUA começou com o lançamento do foguete do Sistema de Lançamento Espacial, ou SLS, às 1h47 ET de Cabo Canaveral, Flórida.

Também marca um grande sucesso para o programa Artemis da NASA para retornar à Lua, que foi atormentado por anos de atrasos , contratempos de desenvolvimento e bilhões de dólares em estouros de orçamento . Durante os últimos meses, tanto os furacões quanto as dificuldades técnicas causaram atrasos no lançamento – incluindo dois despistes. Então, hoje à noite, os engenheiros conseguiram consertar um vazamento intermitente de hidrogênio e um “interruptor de Ethernet ruim” horas antes do lançamento.

A NASA agora pode colocar muitos desses problemas no retrovisor enquanto olha para o futuro do programa.

“Para a geração Artemis, isto é para você”, disse Charlie Blackwell-Thompson, diretora de lançamento da Artemis, ao dar o aval para o lançamento.

O SLS carregou sua cápsula Orion a uma altitude de pouco menos de 4.000 quilômetros antes de as duas naves se separarem e o estágio central do foguete cair de volta à Terra, caindo no Oceano Pacífico. (Os dois propulsores sólidos, que se separaram ainda antes, caíram no Atlântico.) Orion continuará em direção à Lua, que orbitará por vários dias antes de retornar à Terra. A cápsula está programada para mergulhar no oceano em 11 de dezembro. Para esta missão, a Orion não está tripulada – exceto por um trio de manequins, dois dos quais foram equipados com sensores para medir os níveis de radiação.

Um dos principais objetivos deste voo é testar o escudo térmico de Orion, que terá que suportar temperaturas de 2.800 graus Celsius ao entrar na atmosfera terrestre. Além disso, a NASA testará proteção contra radiação, sensores, equipamentos de navegação e comunicação.

O lançamento do SLS também foi um teste da configuração de foguete mais poderosa da NASA, um pré-requisito para futuras missões no espaço profundo. Artemis I, o primeiro voo integrado do SLS e Orion, tem 322 pés – 17 pés mais alto que a Estátua da Liberdade – e pesa 5,75 milhões de libras. Durante o lançamento e a subida, o SLS produzirá 8,8 milhões de libras de empuxo máximo, 15% a mais de empuxo do que o foguete Saturno V.

O foguete foi originalmente planejado para estrear em 2017, mas tem estado consistentemente acima do orçamento e atrasado . Auditores do governo acusaram a NASA de não ser transparente sobre os custos excedentes que adicionaram aproximadamente US$ 1,8 bilhão ao orçamento final.

Mas finalmente estava pronto para ser lançado este ano. A primeira tentativa de lançamento em 29 de agosto foi cancelada depois que o motor nº 3 não conseguiu atingir a temperatura apropriada para permitir o lançamento – algo que a NASA mais tarde atribuiu a um sensor potencialmente defeituoso . Em 3 de setembro, a NASA fez outra tentativa de lançar o foguete, mas teve que esfregar novamente quando um vazamento persistente de hidrogênio apareceu durante o abastecimento, desafiando as repetidas tentativas dos engenheiros de solucionar o problema. Depois que os vazamentos foram descobertos, os furacões Ian e Nicole atrasaram ainda mais o cronograma de lançamento da NASA, para 16 de novembro.

Desta vez, o clima colaborou, mas o hidrogênio ainda era um problema. Quando surgiu um vazamento ‘intermitente’ de hidrogênio, a NASA enviou uma equipe de três técnicos, conhecida como ‘ Red Crew ‘ para a própria plataforma de lançamento. À sombra de um foguete totalmente abastecido, eles tiveram que apertar os parafusos que poderiam consertar a válvula com vazamento no lançador móvel – a enorme plataforma que segura o foguete gigante. Eles conseguiram. Então a Força Espacial notou que um de seus sistemas de radar necessários para o lançamento não estava funcionando corretamente. Agora, um switch ethernet precisava ser substituído, um processo que levava mais de uma hora. Uma vez que isso foi corrigido, foi fácil navegar para a missão.

Quase duas horas após o lançamento, a espaçonave Orion entrou oficialmente em órbita translunar, dando início à próxima etapa de sua jornada de 26 dias. O próximo voo do programa Artemis, atualmente marcado para 2024, levará uma tripulação de astronautas ao redor da Lua e de volta sem pouso. Então, em 2025, a NASA planeja lançar os primeiros pousos tripulados na Lua desde a missão Apollo 17 em 1972. Esse pouso incluirá a primeira mulher e a primeira pessoa de cor a andar na Lua.

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